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Nuevo censo de copias del Principia de Newton

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En el marco de una historia de libros perdidos y robados y un escrupuloso trabajo detectivesco a través de los continentes, un historiador de Caltech y su antiguo alumno han desenterrado copias no contabilizadas del innovador libro científico de Isaac NewtonPhilosophiae Naturalis Principia Mathematica, conocido más coloquialmente como Principia.

 

El nuevo censo duplica con creces el número de copias conocidas de la famosa primera edición, publicada en 1687. El último censo de este tipo, publicado en 1953, había identificado 187 ejemplares, mientras que el nuevo censo de Caltech encuentra 386 ejemplares. Es probable que aún existan hasta 200 copias adicionales, según los autores del estudio, indocumentadas en colecciones públicas y privadas.

 

«Nos sentimos como Sherlock Holmes», afirma Mordechai (Moti) Feingold, Profesor de Historia de la Ciencia y las Humanidades en Caltech, quien explica que él y su ex-estudiante, Andrej Svorenčík de la Universidad de Mannheim en Alemania, pasaron más de una década rastreando copias del libro alrededor del mundo. Feingold y Svorenčík son coautores de un artículo sobre la investigación publicado en la revista Annals of Science.

 

Además, analizando las marcas de propiedad y las notas garabateadas en los márgenes de algunos de los libros, además de las cartas y otros documentos relacionados, los investigadores encontraron pruebas de que los Principia, que antes se creían reservados solo para un grupo selecto de matemáticos expertos, se leían y comprendían más ampliamente de lo que se pensaba.

 

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Una copia del libro. (Foto: Caltech Archives)

 

«Una de las conclusiones que hemos obtenido», dice Feingold, «es que la transmisión del libro y sus ideas fue mucho más rápida y abierta de lo que suponíamos, y esto tendrá implicaciones en el trabajo futuro que nosotros y otros haremos sobre este tema».

 

En el libro Principia, Newton introdujo las leyes del movimiento y la gravitación universal, «unificando los mundos terrestres y celestiales bajo una sola ley», dice Svorenčík. «En el siglo XVIII, las ideas newtonianas trascendieron la ciencia misma», dice Feingold. «La gente de otros campos esperaba encontrar una ley única similar para unificar sus respectivos campos. La influencia de Newton, al igual que la de Charles Darwin y Albert Einstein, ejerció una considerable influencia en muchos otros aspectos de la vida, y eso es lo que lo convirtió en una figura tan canónica durante el siglo XVIII y más allá».

 

Svorenčík dice que el proyecto nació de un trabajo que escribió para un curso de historia de la ciencia impartido por Feingold. Originario de Eslovaquia, Svorenčík había escrito un trabajo sobre la distribución de los Principia en Europa Central. «Me interesaba saber si había copias del libro que pudieran ser rastreadas hasta mi región natal. El censo realizado en los años 50 no incluía ningún ejemplar de Eslovaquia, la República Checa, Polonia o Hungría. Esto es comprensible, ya que el censo se hizo después de la caída del Telón de Acero, lo que dificultó mucho el rastreo de las copias».

 

Para sorpresa de Svorenčík, encontró muchas más copias de las que Feingold había esperado. El verano después de la clase, Feingold sugirió a Svorenčík que convirtieran su proyecto en la primera búsqueda completa y sistemática de copias de la primera edición de los Principia. Su subsiguiente trabajo detectivesco en todo el mundo resultó en unos 200 ejemplares no identificados previamente en 27 países, incluyendo 35 ejemplares en Europa Central. Feingold y Svorenčík incluso se encontraron con copias perdidas o robadas de la obra maestra; por ejemplo, se descubrió que una copia encontrada con un librero en Italia había sido robada de una biblioteca en Alemania medio siglo antes.

 

«Nos pusimos en contacto con la biblioteca alemana para hacérselo saber, pero fueron demasiado lentos para tomar la decisión de volver a comprar la copia o de recuperarla de alguna manera, así que terminó de nuevo en el mercado», dice Feingold.

 

Según los historiadores, los ejemplares de la primera edición de los Principia se venden hoy en día por entre 300.000 y 3.000.000 de dólares a través de casas de subastas como Christie’s y Sotheby’s, así como en el mercado negro. Estiman que unas 600, y posiblemente hasta 750 copias de la primera edición del libro se imprimieron en 1687.

 

La idea de que los Principia eran incomprensibles y poco leídos se pone en duda con los nuevos resultados de la investigación. Esta no solo muestra que había un mercado más grande para el libro de lo que se pensaba, sino que también demuestra que la gente estaba digiriendo su contenido en mayor medida de lo que se pensaba.

 

«Cuando se revisan las copias mismas, se pueden encontrar pequeñas notas o anotaciones que dan pistas sobre cómo se utilizó», dice Svorenčík, que ha inspeccionado personalmente alrededor del 10 por ciento de las copias documentadas en su censo. Cuando viajaba a conferencias en diferentes países, buscaba tiempo para visitar las bibliotecas locales. «Miras el estado de las marcas de propiedad, la encuadernación, el deterioro, las diferencias de impresión, etc.». Incluso sin inspeccionar los libros de cerca, los historiadores podían rastrear quiénes eran sus propietarios a través de los registros de la biblioteca y otras cartas y documentos, y aprender cómo se compartían las copias.

 

 

 

 

(Fuente: NCYT Amazings)

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